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Um planeta na estrela ao lado

Um equipa liderada por Xavier Dumusque, com a participação de Nuno Santos do CAUP, anunciou a descoberta de um planeta em órbita do Alpha Centauri B, no sistema estelar mais próximo do Sol.
Um planeta na estrela ao lado

visão artística de um planeta em alpha centauri N (ESO/L. Calçada)

Uma estrela a uma distância de quatro anos luz, em termos galácticos, é na porta ao lado.  Esta descoberta, anunciada em artigo da revista Nature An Earth mass planet orbiting alpha Centauri B, usou o método de medição de variações da velocidade radial da estrela.

Dois corpos sob atração gravítica mútua  orbitam em torno de um ponto chamado o centro de massa do sistema. No caso de uma estrela e  de um planeta, em que a massa da primeira é muito superior à do planeta, o centro de massa está muito próximo do centro da estrela e o  movimento   desta  é uma órbita de raio extremamente pequeno (muito menor que o raio da estrela). Mesmo assim a velocidade da estrela na nossa linha de vista (velocidade radial) tem uma pequena oscilação. Esta equipa usou um instrumento desenhado específicamente para medir estas variações com grande precisão--High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher (HARPS)-- instalado  no Observatório Europeu do Sul  em La Silla no Chile.

Nuno Santos é um investigador do CAUP, cujo sucesso em descobrir exoplanetas lhe grangeou o título de caçador de planetas.

Embora a possibilidade de viajar até um outro sistema solar não passe ainda de um sonho, a possibilidade de existência de planetas como a Terra tão próximo, num Universo tão vasto estimula a nossa  imaginação; esta descoberta teve enorme repercussão mediática em todo o mundo. Eis alguns links para reportagens nos media:

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